President Princeton doet ontdekking

EisgruberChristopher Eisgruber wordt op 1 juli president van de Universiteit van Princeton. Hij ontdekte pas in 2008 dat hij Joods is, toen zijn zoon Danny van een docent de opdracht kreeg om uit te zoeken of er via Ellis Island – het eilandje voor New York waar alle emigranten vanuit Europa de Verenigde Staten binnenkwamen – familie het land was binnengekomen. Tot dan omschreef Eisgruber zichzelf als ‘niet-theïst’. Maar zijn moeder en haar ouders bleken Joods te zijn, althans volgens een douanelijst, waarop de term ‘Hebreeuws’ was ingevuld.

Hij dook de archieven van Ellis Island en Yad Vashem in en ontdekte dat die Joodse afkomst klopte, en dat hij nog veel meer Joodse familieleden heeft. Hoewel hij door de ontdekking niet religieus is geworden, heeft hij sindsdien wel Joodse feesten meegevierd en tweemaal Israël bezocht. Hij omschrijft zichzelf nu als een ‘niet-theïstische Jood’. ‘Die ontdekking bracht me in contact met een prachtige groep mensen die mijn leven enorm hebben verrijkt.’

Maar de ontdekking bracht hem ook uit balans, net zoals dat bij Madeleine Albright het geval was. Zijn moeder zei dat ze protestants was opgevoed en katholiek werd toen ze zijn vader ontmoette, maar ze zei ook tegen haar kinderen dat hun eigen vader een antisemiet was. Ze overleed vijf jaar voor Eisgrubers ontdekking. Hij denkt dat zijn moeder haar eigen moeder bezwoer te zwijgen over hun Joodse achtergrond, en dreigde dat ze anders haar kleinkinderen niet meer mocht zien.

Christopher Eisgruber liet zijn eigen zoon Danny vrij in zijn keuze, en hij koos ervoor te worden gedoopt. ‘Maar een bar mitswe had ik ook goed gevonden.’ Eisgrubers drie zussen zijn geen van allen Joods geworden.